最后的自杀任务!NASA要让卡西尼号探测器冲进土星採数据

最后的自杀任务!NASA要让卡西尼号探测器冲进土星採数据

NASA 宣布,旗下表现亮眼的卡西尼号探测器将在 4/23 开始进行最后一个自毁任务。

卡西尼号 20 年前离开地球,前往土星进行探测,将以时速 7600 哩前无古人地钻进土星环和土星本体的缝隙。经过 22 圈的绕行之后,卡西尼号预计到了今年 9 月就会沈入土星大气中分崩离析,可能会融化或汽化,最后成为土星的一部分。

卡西尼号带我们进一步认识了土星以及它的卫星们,就是靠卡西尼号,科学家才发现土卫二两极有冰雾一样的粒子喷发,近一步推测表层底下可能有水资源。它也观测到土卫六最大的湖大部分是由易燃的液态沼气构成。

有的探测器除役后可以继续安然环绕目标运行,而非自我毁灭。不过卡西尼号所环绕的可是现在拥有高达 62 颗卫星的土星,而这些卫星的引力会破坏卡西尼号的运行轨迹,通常得靠燃料来修正方向。

当然,要除役的卡西尼号燃料即将用罄,而它的除役方案也被自己的调查成果左右,科学家不愿冒险让卡西尼号坠落在可能适合生命存在的土卫六和土卫二。接下来从 4 月开始,卡西尼号就会开始穿过土星环内侧约 1200 哩宽的缝隙绕行。

根据 Popular Science,卡西尼计画的科学家 Linda Spilker 表示,没有燃料推动,卡西尼的绕行将愈来愈难预测,直到坠毁在某个卫星上。万一土卫六和土卫二上已经有生物存在,而卡西尼号本身带有来自地球的微生物,而且在经历真空、低温的极端环境仍然存活到现在,那幺坠落其上将影响当地生态,或者为之后寻找外星有机体的任务带来变数。因此 NASA 得利用最后的燃料,趁还来得及控制时让卡西尼号进行自杀任务。

同时科学家也不想浪费这次机会,他们希望卡西尼号在画下这壮烈的句点之前,能够多搜集一些资料,包括土星和土星环更详细的组成、土星核心的大小、自转的速度等等,甚至可能有机会看到土星北极的六角风暴和极光。

卡西尼号将会持续传送资讯回地球,直到被迫断讯为止。科学家估计卡西尼号将于 9/15 坠落,总时长约 3 分钟。

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